Все о зайце беляке

Заяц беляк (Lepus timidus)

Заяц беляк — любимый объект охоты почти по всей нашей стране. Размеры тела сравнительно крупные. Длина тела 44-74 см, длина ступни 132-190 мм, длина уха по разрезу 77-101 мм. Кондилобазальная длина черепа 80.0-95.2 мм. Уши, будучи отогнуты вперед, достигают конца носа или немного заходят за него. Окраска тела летом бурая, серая, коричневая или охристо-бурая, разных оттенков, с мелким, светлым, штриховатым рисунком, образованным охристыми концами остевых волос. По наружному краю уха беляка проходит белая полоса. Концы ушей черные летом и зимой. Верхняя сторона округлого хвоста светло- или темно-серая. Окраска зимой чисто-белая, и только концы ушей черные.

Заяц беляк потому и беляк, что зимой он чисто-белый, тогда как остальные в лучшем случае остаются сероватыми или почти не меняют цвета. Но эти тонкие оттенки в природе трудноразличимы. Самый верный признак беляка — отсутствие на хвосте черного цвета.

Заяц беляк (Lepus timidus)
Череп с относительно широкой и несколько уплощенной мозговой капсулой. Надглазничные отростки с широким основанием треугольной формы. Носовые кости значительно суживаются кпереди, на конце заострены. Гребни скуловых отростков верхнечелюстных костей сильно развиты и резко выступают за боковые стороны скуловых дуг. Сочленовный отросток нижней челюсти круто поднят вверх (слабо отогнут назад). Бороздка на передней поверхности переднего верхнего резца расположена ближе к середине. Основание этого резца расположено на шве, соединяющем межчелюстную и верхнечелюстную кости. Складка, входящая с внутренней стороны коронки верхних коренных зубов, имеет гофрировку только на передней стороне, па задней ее нет или она слабо выражена.
Распространение. Север Западной Европы (Ирландия, Шотландия, северная Англия, Швеция, Норвегия, Финляндия), северо-восточная часть Польши и Альпы; европейская часть СССР к югу приблизительно до южных окраин лесной зоны, по лесной и тундровой зонам через всю Сибирь, включая Камчатку, побережье Охотского моря и Сахалин; распространен также в северной Монголии, Северо-Восточном Китае, Японии (о. Хоккайдо), северной части Северной Америки и на западном побережье Гренландии. В пределах СССР — от западных до восточных границ, на север до зоны тундр включительно. Южная граница проходит приблизительно через Брестскую, Гомельскую, Брянскую, Черниговскую, Тульскую, Орловскую, Рязанскую, Тамбовскую и Пензенскую области, Мордовскую АССР, Саратовскую, Куйбышевскую области, г. Уральск, Актюбинск, Атбасар, Целиноград, Каркаралинск, Аягуз, оз. Алаколь, а далее по границе с Монголией и Китаем.
Беляки средней полосы России, Западной Сибири и Казахстана весят до 4 кг, в Якутии и на Дальнем Востоке они мельче — не более 3, в тундрах Сибири живет беляк-гигант — до 5,5 кг весом.

Основными местообитаниями заяйца-беляка являются леса различных типов, в которых он занимает окраины, более освещенные и богатые пищей. В зоне тундр беляк селится в зарослях кустарников, а в степях в высоких травах по балкам, в ивняках по берегам рек или в камышах на побережьях озер. В течение года совершает перекочевки, что обусловлено погодными условиями в отдельные сезоны, глубиной снегового покрова, наличием корма и другими причинами. Постоянного логовища не имеет; лежки, представляющие собой небольшое углубление в почве или в снегу, как правило, устраивает поблизости от места последней кормежки. Обычны беляки и среди березовых колков лесостепи Западной Сибири.

Заяц беляк (Lepus timidus)
Заяц беляк летом
Заяц беляк — любитель вечерних и предрассветных сумерек. Он снимается с лежки после захода солнца (может бегать и ночью), охватывая за сутки 10-20 га лесной площади.

Обычно заяц обходится без особых укрытий от непогоды, но зимой устраивает для отдыха ямки, иногда роет в снегу неглубокую нору.

Численность зайцев беляков сильно колеблется, в тайге цикл колебаний — 10-11 лет, южнее колебания бывают чаще и беспорядочнее. Уменьшение или увеличение числа зайцев не охватывают всю страну — в одном месте их больше, в другом меньше. Имеются лишь общие тенденции. Как много может быть беляков, видно хотя бы из того, что в Якутии однажды на поляне размером около 10 га кормились сразу 140 зайцев, а на другой размером 1 га — 48. Вместе с тем иногда по первой пороше можно пройти многие километры и не встретить ни одного заячьего следа.

Различна у беляков и подвижность. В одних местах он держатся с большим постоянством, пробегая за день не более дары километров и занимая в течение года участок 40 — 50 га. В других районах совершают ежедневные кочевки от мест лежек к местам кормления, проходя по десятку километров, а в горной тайге иногда идут вдоль охотничьей тропы на гольцы и назад. В тундре беляки совершают настоящие кочевки. Например, на Таймыре с сентября зайцы идут на юг, собираясь стадами по 15 — 20, а то и 70-80 особей. Совершают зайцы посезонно и вертикальные перемещения. В Якутии они осенью спускаются в поймы рек, а весной поднимаются в горы, за день проходя до 10 км.
Пищей беляку в летнее время служат различные травянистые растения и лишь отчасти молодые побеги деревьев и кустарников. Зимой основную пищу составляют ветви деревьев, преимущественно ивы, осины, березы, а на юге лещины, дуба, клена. В Якутии отмечено поедание беляком побегов лиственницы. Кроме того, пищей служат и сухие травянистые растения, торчащие из-под снега, а также сено в стогах и сараях.

Основные перемещения связаны с поиском корма. Лето беляки едят сочные травы, часто пьют воду. Излюбленные их корма — клевер, одуванчик, мышиный горошек и другие бобовые, любят они иван-чай, едят даже полынь, — в общем, сотни видов растений. С большой охотой беляки выкапывают гриб — олений трюфель.

Осенью зайцы начинают питаться корой и ветками деревьев, Даже таких, как лиственница, травяной ветошью — всем, что удается раздобыть.

Беляк очень плодовит. К размножению в северных и центральных областях европейской части СССР беляк приступает в феврале-апреле, в зависимости от погодных условий года. Число пометов здесь бывает 2-3, причем в третьем помете участвует лишь небольшая часть самок; в южных районах в третьем выводке участвует большая часть самок. В южной части Сибири у беляка наблюдается 2 помета, в северной только один. Продолжительность беременности (по наблюдениям в неволе) 47-55 дней, в среднем 50. Число детенышей в помете от 1 до 8, в среднем 3-4.
За лето зайчиха приносит 2 — 3 помета из 3 — 5, иногда даже 11 потомков. Самцы отчаянно дерутся между собой, но тем не менее преследуют самку группой. После 50 дней беременности самка забирается в гущу кустов али в валежник, и там появляются зайчата, в первый же день способные к самостоятельному передвижению. В тундре зайцы беляки иногда устраивают выводковые норы, но в большинстве мест обитания выводок зайчат остается просто под прикрытием кустов и трав. Молодые растут быстро и на Девятый-десятый день едят траву. Однако, в отличие от кролика, половозрелыми зайцы становятся только в годовалом возрасте.

Численность беляка в разные годы подвержена значительным колебаниям. Причиной этого является комплекс неблагоприятных условий: бескормица, паразиты и эпизоотии. Периоды пониженной численности беляка в европейской части СССР обычно длятся 5-7, а на северо-востоке Сибири 9-11 лет. Как показали исследования последних лет, медленное восстановление численности этого вида соответствует медленному восстановлению запасов кормов (главным образом молодой поросли), истребленных в период его массового размножения. Подрастание поросли, составляющей основной корм молодых особей, до уровня, когда она оказывается в достатке над поверхностью самого высокого в зиму снегового покрова, требует длительного времени. В связи с этим благоприятные для размножения условия летом не сопровождаются благоприятными условиями для развитии и сохранения молодых животных в зимнее время. Размножение беляка происходит, но его численность не возрастает вследствие гибели молодых особей. Последнее приводит к резкому сокращению численности популяции, тем большему, чем больше различия между условиями жизни в период подъема численности вида и в период ее спада. Иными словами, чем меньше действие отбора сказывалось на популяции в благоприятный для ее развития период, тем более жестким отбор становится в неблагоприятное для популяции время. После этого наступает период депрессии численности. Подъем численности характеризуется сравнительно быстрыми темпами, но коротким периодом. При наступлении благоприятных условий резко повышаются плодовитость и процент выживающих особей. Живут беляки 8 — 9 лет, иногда доживают до 10, обычно же гибнут значительно раньше.

Весной и осенью беляк линяет. Весенняя линька начинается в марте и кончается в мае. Осенняя занимает август-октябрь. Заканчивается в середине ноября. Осенью первыми вылинивают задние ноги, круп, затем передние лапы и бока. Дольше всего летний мех остается на спине и около глаз. Весной линька идет в обратном порядке — со спины.
Беляк является одним из важнейших промысловых зверей и добывается ради мяса и шкурок ежегодно в значительных количествах. Его вредоносная деятельность, выражающаяся в подгрызании побегов деревьев и поедании сена, хозяйственно мало ощутима.

Описание зайца-беляка

Заяц-беляк отличается относительно крупными размерами. Средняя длина тела взрослого животного варьирует в пределах 44-65 см, но некоторые половозрелые особи достигают размеров 73-74 см при массе в 1,6-5,5 кг. При этом беляки, населяющие юго-восточную часть ареала, имеют меньшие размеры по сравнению с животными северо-западных территорий.

Внешний вид, размеры

Самые крупные по размерам беляки (до 5,4-5,5 кг) являются обитателями тундры Западной Сибири, а мелкие представители вида (до 2,8-3,0 кг) населяют Якутию и территории Дальнего Востока. Уши у зайца довольно длинные (7,5-10,0 см), но ощутимо короче, чем у зайца-русака. Хвостовая часть беляка, как правило, сплошь белого цвета, относительно короткая и округлая по форме, длиной в пределах 5,0-10,8 см.

Млекопитающее животное имеет сравнительно широкие лапы, а ступни с подушечками пальцев покрывает густая щётка волосяного покрова. Нагрузка на каждый квадратный сантиметр площади подошвы беляка составляет всего 8,5-12,0 гр., благодаря чему такой дикий зверь способен легко и довольно быстро передвигаться даже по очень рыхлому снежному покрову. Голова зайца-беляка обычно окрашена немного темнее области спины, а бока заметно светлее. Брюшная часть белая. Только в местностях, где отсутствует устойчивый снеговой покров, беляки зимой не белеют.

Линяют беляки пару раз в год: в весенний период и осенью. Процесс линьки жёстко связан с внешними факторами, а его начало запускается изменением продолжительности светлой части дня. Температурным режимом воздуха определяется скорость протекания линьки. Весенняя линька чаще всего начинается в феврале-марте и длится на протяжении 75-80 дней. В северной части ареала, на территории Дальнего Востока и Сибири, линька начинается в апреле или мае, затягиваясь до наступления декабря.

Интересным является тот факт, что процесс осенней линьки протекает у зайцев-беляков в обратном направлении, поэтому мех меняется от задней части тела к области головы.

Образ жизни, поведение

Зайцы-беляки ведут преимущественно территориальный и одиночный образ жизни, отдавая предпочтение индивидуальным участкам размерами от 3 до 30 га. На значительной площади ареала беляк является оседлым животным, а его перемещения могут ограничиваться сезонной сменой основных кормовых угодий. Осенью и зимой также характерными являются сезонные переселения в лесные зоны. Весной такое животное отдаёт предпочтение самым открытым местам, на которых появляется первая травянистая растительность.

К причинам перемещений относятся также осадки, поэтому в дождливые годы беляки стараются покидать низины, перебираясь на возвышенности. В горных местностях совершаются сезонные перемещения вертикального типа. Летом, в северной части ареала, зайцы спасаются от гнуса при помощи миграции в речные поймы или на открытые участки. С наступлением зимы беляки могут кочевать в места, характеризующиеся не слишком высоким снежным покровом. Все массовые миграции беляков отмечаются в тундре, что особенно часто наблюдается при довольно высокой численности особей.

Беляки являются преимущественно сумеречными и ночными животными, которые наиболее активны в предутренние часы или ближе к вечеру. Кормёжка или жировка начинается только после захода солнца, но в летние дни зайцы также кормятся утром. Также дневные жировки наблюдаются у беляков во время активного гона. В течение суток заяц проходит не более двух километров, но в некоторых местностях ежедневные кочёвки на участки кормлений вполне могут достигать десятка километров. Во время оттепели, снегопада и дождливой погоды беляки часто восполняют энергию в процессе копрофагии (поедания экскрементов).

В отличие от многочисленных своих лесных собратьев все тундровые зайцы-беляки в случае опасности не покидают свои норы, а предпочитают затаиваться внутри до того момента, когда минует угроза жизни.

Сколько живёт заяц-беляк

Общая продолжительность жизни беляка напрямую зависит от многих внешних факторов. Основной причиной довольно резкого спада общей численности зайцев-белков являются массовые вспышки заболеваний – эпизоотии. В среднем беляки живут не более 5-8 лет, но известны среди таких животных и долгожители, прожившие около десяти лет. Самцы, как правило, живут заметно меньше самок.

Половой диморфизм

В окрасе меха зайца-беляка наблюдается наличие чётко выраженного сезонного диморфизма, поэтому в зимний период такое млекопитающее обладает чисто белым мехом, за исключением кончиков ушей чёрного цвета. Окрас летнего меха в разных частях ареала может варьировать от рыжевато-серого до аспидно-серого цвета с буроватым оттенком. Половой диморфизм в окрасе меха беляков отсутствует полностью, а основные отличия представлены только размерами животного. Самки зайцев-беляков в среднем заметно крупнее самцов.

Ареал, места обитания

В пределах обширного ареала беляки распространены неравномерно, но тяготеют к угодьям, которые могут обеспечивать достаточное питание и максимально надёжную защиту. Наиболее равномерное расселение отмечается в летний период, когда кормовая база богата, а кроме этого отсутствует снег, затрудняющий перемещение. В годы, отличающиеся высокой численностью, места обитания беляка более разнообразны. Наиболее привлекательны для зайцев лесные зоны, разреженные лугами, вырубками и речными долинами.

Зайцы-беляки являются типичными обитателями тундры, а также лесной и частично лесостепной зоны Северной Европы, включая Скандинавию, северную Польшу, Ирландию, Шотландию и Уэльс. Млекопитающее часто встречается на территории России, Казахстана, северо-западных областей Монголии, в северо-восточном Китае и Японии, а также акклиматизировано в Южной Америке, включая Чили и Аргентину. Также зайцами-беляками в настоящее время населяется несколько арктических островов.

На территории России зайцы-беляки получили широкое распространение на значительной части территорий (на севере вплоть до зоны тундры включительно). Южную границу ареала беляков представляют окраины лесных зон. Во многих ископаемых останках такое млекопитающее животное очень хорошо известно и изучено благодаря верхнеплейстоценовым отложениям верхнего Дона, а также районов среднего течения Урала и территории западного Забайкалья, включая гористые местности Тологой.

Для обитания беляка, с точки зрения климатических и кормовых условий, благоприятными являются центральные районы России, в которых обширные хвойные леса соседствуют с лиственными зонами и сельскохозяйственными угодьями.

Рацион зайца-беляка

Беляки относятся к растительноядным животным, имеющим чётко выраженную сезонность в рационе питания. В весенний период и летом зайцы кормятся зелёными частями растительности, включая клевер, одуванчик, мышиный горошек, тысячелистник и золотарник, подмаренник, осоку и злаковые культуры. Животное охотно поедает также полевой овёс, плоды и побеги черники, хвощи и некоторые виды грибов.

С наступлением осени, по мере высыхания травостоя, зайцы переходят на питание мелкими веточками кустарников. Зимой беляки кормятся некрупными побегами и корой разных деревьев и кустарниковых растений. Практически повсеместно рацион включает иву и осину, дуб и клён, лещину. Местами питание дополняется рябиной, черёмухой, ольхой, можжевельниками и шиповником. В гористых районах Дальнего Востока зайцы выкапывают из-под снежного наста шишки кедрового стланика.

Весной зайцы-беляки скапливаются стайками на прогреваемых солнцем лужайках с молодым травостоем. В такое время животные подчас бывают так увлечены кормлением, что способны терять свою природную осторожность, становясь лёгкой добычей хищников. Наряду с любыми другими растительноядными животными, беляки испытывают дефицит минералов, поэтому периодически поедают почву, а также иногда заглатывают мелкие камешки.

Беляки охотно посещают солонцы, а также для восполнения минеральных комплексов способны грызть кости павших зверей и рога, сброшенные лосями.

Размножение и потомство

Беляки являются весьма плодовитыми млекопитающими животными, но в Арктике, на северной части Якутии и Чукотки самками производится в летний период единственный выводок в год. В регионах с более благоприятными климатическими условиями зайцы способны размножаться два или три раза в год. Между взрослыми самцами довольно часто в период гона возникают драки.

Период беременности у самок длится 47-55 дней, а зайчата появляются на свет с середины апреля до середины мая. В лесных зонах в этот период ещё местами лежит небольшое количество снега, поэтому детёнышей первого помёта часто называют настовиками. Практически сразу после родов зайчихи спариваются вторично, а второй помёт рождается в конце июня или в июле. В третьем гоне участвует не более 40% половозрелых самок, но запоздалые выводки часто погибают.

Общее количество детёнышей в помёте напрямую зависит от особенностей места обитания, а также физиологического состояния и возраста самки. Самое большое количество зайчат всегда рождается в летнем втором помёте. Окот, как правило, происходит в укромном месте, но на поверхности почвы. В условиях Крайнего Севера зайчихи способны рыть неглубокие норы, а зайчата появляются на свет зрячими и покрытыми довольно густым мехом.

Уже в самый первый день своей жизни зайчата способны самостоятельно достаточно неплохо передвигаться. Молоко зайчихи отличается питательностью и высокой жирностью (12% белков и порядка 15% жира), поэтому детёныши могут кормиться им всего один раз в сутки. Очень хорошо известны случаи, когда зайчихи вскармливали чужих зайчат. Малыши растут быстро и на восьмой день начинают подкармливаться свежей травой. Достаточно самостоятельными зайчата бывают уже в двухнедельном возрасте, но половой зрелости достигают в десять месяцев.

Описание и особенности

Из всех видов зайцев беляк один из самых крупных. Вес западносибирской разновидности животных доходит до 5,5 кг. На Дальнем Востоке и в регионах Якутии беляки не нагуливают больше 2 кг. У зайцев, освоивших другие районы Евразии, вес колеблется между 2 и 5 кг.

Для зайцев характерны большие ушные раковины. Они достигают 8—10 см. Другой отличительной чертой являются сильные задние ноги с большими ступнями. Подошвы и пальцы ног покрыты шерстью. Это способствует быстрому перемещению по глубокому снегу или заболоченной местности.

Чтобы привести цвет меха в соответствие сезону, дважды в год беляку приходится линять. Время линьки теоретически должно быть приурочено к появлению и таянию снежного покрова. Но в большей мере она зависит от температуры воздуха и освещенности. Часто случается, что окраска зайца—беляка, которая должна его маскировать, начинает его выдавать.

Есть беляки, обитающие в местах, где никогда не выпадает снег, например в Англии и Ирландии. Животные адаптировались к этому и их зимний покров перестал быть белым. Есть и обратные ситуации. У арктических зайцев, живущих в Гренландии, нет нужды в летнем окрасе. Они весь год остаются белыми.

Виды

В вид заяц-беляк входит несколько подвидов. Основным различием между подвидами является их размер и места обитания. В Центральной Европе сохранились малочисленные популяции альпийских беляков.

В лесах Финляндии, Швеции, Норвегии обитает скандинавский беляк. Несколько подвидов заселяют всю европейскую и азиатскую части России от границы с Украиной, Казахстаном и монгольских степей до полярного круга.

Кроме обыкновенного зайца-беляка в роду существуют другие виды беляков.

  • Американский беляк. Ареал животного соответствует его названию. Его можно встретить в Северной Америке. От Аляски до Великих озер и даже южнее. Численность зайцев ежегодно меняется. Это связано с плодовитостью самок, что обеспечивает количественный рост популяции. И неустойчивостью молодняка перед болезнями, что приводит к спаду поголовья зайцев.

  • Арктический беляк. Живет в североамериканской тундре. В прибрежных районах Гренландии и на севере Канады. Может существовать в низменных местах и подниматься на высоту в 2000 метров. По льду Гудзонова залива переходят с материка на острова и обратно.

Всего в роду около 30 видов. От антилопового до абиссинского зайца. В родственниках у беляка числится заяц-русак, широко распространенный в Евразии.

Образ жизни и среда обитания

Беляки живут в смешанных и хвойных лесах, чащобах и мелколесьях. Для существования и размножения подходят молодые подлески, опушки, заросшие окраины болот и долины рек. Большие открытые пространства зайцы избегают.

Заяц—беляк обитает и кормится с участка в несколько гектар. Это территориальные животные. Нарушение границ допускается в брачный период. Зайцы могут предпринимать вынужденные пищевые кочевки или миграции из мест с активной промышленно-хозяйственной деятельностью человека

На кормежку животные отправляется вечером, в сумерках. Летом их привлекает травостой, зимой — ивняк, молодые осинки. Особо почитаемы зайцами озимые или яровые, в зависимости от сезона, поля зерновых.

Всю ночь беляк активен. После кормежки отправляется на дневку. Перед тем, как залечь, путает следы. Петляет по лесу, периодически выходит на свой старый след. Отпрыгивает от своего следа далеко в сторону, делает так называемые “сметки”. Предпринимает все, чтобы запаховая дорожка сбивала с толку вероятного преследователя.

Залегает в чащобе. Заяц—беляк зимой может закапываться в снег. Спит очень чутко. Отслеживает шорохи и движения в окружающем пространстве. Зрение у зайца не очень острое, а обоняние не очень чуткое. Поэтому заяц часто привстает и начинает прислушиваться.

Чаще всего заяц каждый день обустраивается на новом месте. Но это правило необязательное: случаются многократные дневки на одном и том же лежбище. В случае суровой зимы беляк делает глубокие снежные норы. Они используются многократно.

Поднятый хищником заяц уходит на максимальной скорости, делая большие пересекающиеся круги, петли, запутывая след. Сделав очередной круг возвращается к месту старта. Почувствовав, что оторвался от преследователя, пытается снова залечь.

Своеобразно ведут себя зайцы живущей в тундре. Они иногда отказываются от статуса территориальных животных и начинают с наступлением зимы мигрировать. Собираются в группы в несколько десятков и даже сотен особей и перемещаются в районы с более мягким климатом. Такие миграционные потоки замечены в Якутии, полярном Урале, на Ямале. Весной наблюдается движение заячьих стад в обратном направлении.

Питание

Питание беляков зависит от сезона и биотопа, в котором он существует. В европейской средней полосе зайцы поедают различные травы. Чем сочнее, тем лучше. Подходит клевер, золотарник, одуванчик. В поисках питательных кормов приходят к берегам болот, ручьев и рек.

В таежных лесах к травам добавляется олений трюфель. Этот почвенный гриб для зайцев является лакомством. Они успешно разыскивают и откапывают его плодовые тела. Чем севернее территория обитания, тем менее разборчив заяц. В пищу идут полынь, осока и даже хвощ.

С увяданием трав беляки переходят к грубым пищевым ресурсам. Зимой зайцы кормятся корой и ветками. В любой сезон для беляков большое значение имеют сельскохозяйственные поля с подросшими зерновыми культурами. Кроме того, зайцы выходят на дороги, по которым перевозится зерно и подъедают все, что теряется при перевозке и перегрузке.

Вегетарианская диета порождает недостаток кальция и других элементов в заячьем организме. Дефицит восполнятся при посещении солонцов, где зайцы поедают землю, пропитанную минералами. С этой же целью беляки грызут найденные в лесу кости или рога животных.

Размножение и продолжительность жизни

Сохранение вида гарантирует плодовитость. Заяц—беляк — животное, которое успешно выполняет эту природную стратегию. Зайчиха приносит потомство 2—3, в некоторых случаях 4 раза в год. Только зайцы, живущие в Якутии, на Чукотке, успевают за короткое лето сделать всего один выводок.

Первый гон начинается в конце зимы или ранней весной. В Беларуси, например, он стартует в феврале, а на Чукотке в мае. В гоне участвуют самцы чей возраст достиг 10 месяцев и, примерно, две трети взрослых самок.

Самцы вступают в охоту раньше самок. Сутки напролет происходит взаимное преследование. Самцы проявляют воинственность, пытаются отогнать соперников. Устраивают стычки, которые бывают кровопролитны, но не смертельны.

Самцов и самок в каждой местности обитает примерно равное количество. В конечном итоге, каждая мужская особь получает возможность покрыть самку и не одну, а у каждой самки происходит соединение с несколькими претендентами.

Около 50 дней длится вынашивание зайчат. Беляки не строят гнезд или нор. Окот происходит на поверхности, среди старых сучьев, густой травы или в кустах. Самка своим телом приминает травяной покров и ветки, на этом строительные работы заканчиваются.

Потомство рождается зрячим, покрыты родовым мехом. Уже в однодневном возрасте они способны бегать. Первые дни держатся около матери. Кормятся молоком, которое чрезвычайно питательно. В 6 раз жирнее коровьего.

Зайчата растут быстро. В недельном возрасте проявляют самостоятельность: способны убежать и спрятаться, начинают есть траву. Но продолжают питаться материнским молоком.

Зайчиха, пережив момент рождения детенышей, снова соединяется с самцами. Ко второму, летнему гону, подключаются самки пропустившие весенние брачные игры. То есть праздник размножения становится более массовым.

Зайчихи все лето заняты взращиванием потомства. Продолжая кормить одно поколение беляков, вынашивают следующее. Так происходит со вторым и третьим выводком зайчат. Бывает и четвертый приплод. Но он обычно погибает.

Зайчата периодически разбредаются по лесу. Любая из кормящих зайчих, найдя “бесхозного” зайчонка, может накормить его своим молоком. Такая практика — кормление чужого потомства — еще одно действие, направленное на выживание вида.

Численность конкретной популяции иногда возрастает. Затем падает. В начале и середине прошлого века циклы были резко выражены и составляли 12—14 лет. В последнее время всплески и падения количественных показателей также наблюдаются. Но они стали носить хаотический характер.

Охота на зайца-беляка

Это мероприятие для одного или нескольких человек. Охота на зайца—беляка не обходится без гончей собаки. В случае коллективной добычи зайца организуется живая линия. В ее центре идет ведущий с собакой. Остальные участники располагаются на расстоянии 100 шагов друг от друга. Хозяин собаки задает ориентиры, руководит движением. Постоянно понукает собаку — порскает. Собак может быть несколько, но принцип действий не меняется.

Задача цепи охотников поднять зайца. Ведущий должен наманить гончую на след. Заяц закладывает первый круг. Он обычно замыкается у места лежки. Если зайцу повезет, он делает второй, более широкий, круг. Охотники затаиваются у места лежки или по местам привычного хода зайца. Из этого расположения бьют зверя.

Беляк при движении кругами может сбить собаку со следа. Она на некоторое время замолкает, возникает перемолчка. Происходит так называемый скол. В этой ситуации многое зависит от опыта и обученности собаки. Молодая гончая может не разобраться в запутанных заячьих следах и потерять его.

Обычно все заканчивается удачным выстрелом. Результат традиционно фиксируется: заяц—беляк на фото располагается, как и положено трофею, у ног охотника и его собаки.